Керамика доисторического общества обусловлена состоянием материальной культуры, характерной для ранних сообществ, с невысоким уровнем производительных сил и производственных отношений, разноречивостью религиозных воззрений. Это относится к племенным и родоплеменным формам эпохи раннего неолита, когда появляется первая керамика.

Найденные изделия свидетельствуют о том, что они выполнялись вручную и обжигались на обычном костре. Для такой керамики, чаще всего посудной, характерны утяжеленность формы, скупость декора, массивность объема и пропорций, простая техника декорирования в виде процарапывания или тиснения.

Однако заметно, что внешний вид изделия, его поверхность, функциональная специфика неизбежно осмысливаются в преодоления материала, обжига гончарных изделий.

Широко известна неолитическая керамика Франции, например, скульптурка медведя из пещеры Монтеспан. К эпохе неолита относят глиняную мелкую пластику Волго-Камья: торс женщины с условно трактованными формами, фигурка медведя, другие изображения. Интересна керамика эпохи энеолита, восходящая к культуре Триполья.

Здесь открыты фигурки женщин с характерным горбоносым профилем и распущенными волосами, служащие, как полагают, предметами культа. В Триполье найдена и расписная керамика.

Керамика зарубинецкой и Черняховской культур имеет славянское происхождение. Простые массивные зарубинецкие сосуды, вылепленные вручную, коптились в горнах, имели черную, темно- или красно-коричневую лощеную поверхности. Черняховская керамика иногда изготовлена вручную, но в этот период уже известен и гончарный круг.

Если в зарубинецкой посуде исследователей поражает непосредственность и монументальная простота формы, которая компенсировала неумелость технологии, то у Черняховских мастеров — большая культура обработки глины: чувство формы, красивой в силуэте и пропорциях; легкость в отделке; тонкие, далеко вынесенные от тулова сосуда ручки; узкие и высокие шейки.

Нередко лепные сосуды украшены волнистыми и зигзагообразными линиями, обегающими сосуд, имевшими декоративное и магическое значение символов воды и оберега. Есть мнение, что геометрический декор в ранние периоды — не только показатель мировоззрения, но и следствие технических целей для уплотнения черепка и лучших условий сушки и обжига.

Сейчас уже не называют примитивной керамику времен неолита, периода бронзы и железа, эпохи Средневековья. К открытым материалам можно с успехом применить понятие археохудожественный стиль, с определенными законами формы, ее визуальными эффектами, которые достигаются с помощью стилизации, поиска выразительности вида, вытянутости пропорций, соотношений размеров и частей.

Законченным и совершенным видом обладает керамика, относящаяся к начальному периоду древних цивилизаций. Формирование самих цивилизаций ученые увязывают с развитием земледелия и оседлой жизни. Качественный скачок в развитии общества совершился в Восточном Средиземноморье.

Ярким примером служит библейский город Иерихон в период, называемый докерамическим неолитом (VIII-VII тыс. до н.э.). О прогрессе города свидетельствуют открытые жилые помещения, пол которых покрыт известковой штукатуркой, окрашенной часто в красный или кремовый цвет. Стены выложены из сырцового кирпича. К этому времени относятся найденные глиняные фигурки людей и животных, крупные скульптуры человека из необожженной глины, налепленной на каркас и покрашенной. Однако в домах не найдена керамическая посуда.

Поразительно хороша керамика древних цивилизаций. Высочайшим искусством можно считать керамику Древнего Египта, Ассирии, Вавилона, Шумер, Месопотамии.

Ясность и целостность формы, в которой непосредственно отразились представления о гармоничном человеке, достигаются пропорциональностью частей, строящейся часто на принципах «золотого сечения». Изображение красных фигур на черном фоне и черных на красном дали соответствующие краснофигурной и чернофигурной керамики. Образ человека постоянно является центральной в ней темой, как и во всем греческом искусстве.

Греки не пользовались цветными поливами в декоре керамических изделий, но изобретенный ими огнеупорный черный лак — превосходное средство для достижения цельности и емкости образной системы. Узкая палитра цветовых сочетаний стала, с одной стороны, основой стилевой общности, с другой — тонкого художественного прочтения сюжетных композиций. Пятно, линия и фон — герои керамического искусства. Используя их, древнегреческие мастера искусно воплощали сцены охоты и сражений, пиршества людей и богов, спортивные состязания и др. Иногда трактовка их изображений носила черты юмора и назидательности.

Керамика мусульманского Средневековья. Каждая культура внесла в керамики свой вклад. Нельзя не отметить достижения керамики мусульманского Средневековья, прежде всего Турции и Ирана, Средней Азии. Мусульманское искусство известно изобретением так называемых люстр, чрезвычайно богатых декоративными эффектами. Их появление считают следствием запрета у мусульман на использование в быту изделий из драгоценных материалов. Своеобразной компенсацией и стали цветные составы люстр, дающие перламутровые переливы.

Компенсацией запрета другого рода — изображения человека — стало орнаментальное искусство, в основу которого лег растительный мотив. Очень редко встречаются изображения птиц. Еще реже — изображения животных. Растительный мир был своеобразным отражением мироздания в искусстве арабов, в большей своей части наследников скотоводов. Расцвет мусульманской керамики относят к XIV-XV вв. в Испании, в период присутствия там арабов. Особым художественным явлением можно считать вплетенные в письмена: выдержки из Корана.

Причудливы исторические линии развития керамики. Например, испано-мавританская керамика очень ценилась в Италии. Попадая сюда по Средиземному морю, она способствовала рождению нового декоративного стиля в причудливом соединении ренессансных и восточных мотивов. Часто наблюдались сюжеты живописных произведений эпохи Возрождения, в результате чего возникла итальянская майолика. В композиции расписных ваз, блюд, тарелок можно видеть обрамление, напоминающее испано-мавританские мотивы, а центр занимает образ человека — греко-римская традиция искусства.

Отличие итальянской росписи от греческой в том, что здесь значительно усовершенствована техника росписи, которая выполнялась по эмали, нанесенной на необожженную поверхность. Техника росписи не допускала переделок, что говорило о ее совершенствовании и отточенности.

По названию города Фаэнца, где изготовлялась итальянская майолика, ее стали называть фаянсом. Майоликовые произведения, в частности рельефные композиции, украшали храмовые здания. Имя скульптора и керамиста Луки де Ла Робия широко известно в связи с созданными им портретными рельефами и скульптурами, образами Мадонны с младенцем.

Преемниками итальянского майоликого искусства считают Францию (Лион, Руан) и Голландию (Дельфт), а также места, где впоследствии, как, например, в Германии (Мейсен), Франции (Севр), Англии (Веджвуд), стали разворачиваться события, связанные с изобретением технологии европейского фарфора и его победного шествия.

Китайская керамика, и прежде всего фарфор, является непревзойденным искусством, секреты которого, как полагают, не раскрыты и сегодня. Начало развития его по разным источникам, относят к I-IV вв. н.э. Считают, что к VI столетию фарфор сложился в том виде, в каком его узнали европейцы в XIII в. Первым путешественником, привезшим в Европу китайский фарфор, был венецианский купец Марко Поло.

Важно иметь в виду, что высокое искусство китайского фарфора нельзя рассматривать вне общих традиций китайской художественной культуры. Развитию его сопутствовал расцвет других художественных ремесел: резьба по камню, дереву, кости, красные лаки. В росписи фарфора можно увидеть влияние декоративного искусства шелковых тканей.

Конструкции печей по выделке фарфора в Китае и сегодня практически не изменились. Современная печь, как и древняя, строится на небольшом уклоне. В передней части ее имеются отверстия: одно — для загрузки мелконаколотых дров хвойных пород, другое для поддува воздуха и чистки золы.

Три зоны обжига печи имеют разные температурные режимы. Ближе к зоне огня размещаются колонны капселей с фарфоровыми изделиями, покрытыми белой глазурью. Здесь температура обжига 1300-1350°С. Во второй зоне обжигают цветные глазури при 800-900°. Ближе к трубе обжиг покрытий ведется при 800° и длится около 30 ч. После этого в печь подают воду для восстановления газовой среды. Пары воды повышают блеск и белизну фарфора.

Материалами для фарфора служат каолин и фарфоровый камень. Последний имеет несколько разновидностей. Камень нан-кан позволяет получать фарфор, отличающийся особой белизной и просвечиваемостью, применяя камень чи-мынь получают дешевую массовую продукцию. Для изделий, покрываемых цветными глазурями, используют камень санпофан, который по содержанию красящих примесей занимает промежуточное положение между двумя вышеназванными.

Изделия, покрываемые цветными глазурями и надглазурной живописью, обжигают в специальных муфельных цилиндрических вертикальных печах без трубы. Печь имеет двойные стенки, между которыми загружается древесный уголь, а через имеющиеся внизу отверстия засасывается воздух. Высота печи более 2,5 м. Обжиг производится в течение 6 ч при температуре около 800°.

Форма китайских изделий легко узнаваема. Ее абрис чаще всего имеет широкую нижнюю часть и более узкую горловину, что диктуется условиями обжига: большим количеством жидкой фазы расплава, который удерживается массивной нижней частью. Мастера в такой компоновке нашли удивительно чистые , соотношения диаметров и частей тулова и горловины.

Роспись по фарфору связана с формой и поверхностью изделия, а эстетическое содержание изображения тесно связано с искусством каллиграфии, пониманием остроты, самостоятельности мотива, знака, иероглифа. Сходные задачи решены в приемах росписи на вологодских берестяных бураках, изделиях с арабской каллиграфией. Мастерам важно подчеркнуть чистоту фона и завершенность общих очертаний ваз. Светлый фон усиливает эффект гармонии и подчеркивает лаконичность пятна, может сегментироваться в виде клейм или поясов, может быть записанным черной росписью.

Резьба по фарфору, которая выполняется по подвяленному или высушенному изделию, дает не только красивые контрасты света. Заполнение углублений глазурями добавляет напряжения и глянцевитого свечения красок. Кроме такой техники, распространившейся в ранний период и долго используемой в изделиях типа «селадон», применялась прорезная техника в сосудах с двойными стенками. Внутренняя стенка являлась собственно стенкой сосуда.

Техника рисового зерна тоже необычайно красива. На приготовленном для декорирования изделии наносились углубления, напоминающие след рисовых зернышек, которые заполнялись цветной глазурью.

Кракле, бычья кровь — это прозрачные и непрозрачные виды глазури. Глазурью, носящей название бычья кровь, сплошь покрывается поверхность изделия. Способ кракле позволяет получить изящную сетку трещинок на поверхности керамики. Этот же термин дал название приему росписи по ткани, используемому в технике горячего батика.