Декоративно-прикладное как область деятельности человека невероятно разнообразна и уходит в истории своего развития в глубокую древность. Уже приемы наскальной росписи в пещере Ласко (Франция) могут быть рассмотрены как первые варианты реализации творческого начала человека.

Не вдаваясь в подробности смыслового значения изображенных фигур, можно сказать, что графическая подача, декоративность всего изображения и принципы организации элементов по всем стенам, т.е. графической плоскости, уже несут в себе все признаки декоративно-прикладного искусства. Эта пещера была прозвана «Сикстинской капеллой первобытной живописи».

Такое сравнение с известной работой Микеланджело не случайно, так как роспись пещеры выражает духовные устремления и творческую волю людей, создавших собственное изобразительное искусство. Силу зверя, его величие, красоту зверя в беге, в порыве и в покое, его вечное и грозное присутствие в окружающем мире — вот что передали с законченным мастерством «живописцы» пещер позднего палеолита.

Фигуры разбросаны по стенам, не связаны друг с другом, не образуют общей живописной композиции, но каждая в отдельности представляет вполне законченную композицию, иногда написанную одна поверх другой. В пещере Ласко уже встречается попытка изобразить массовую сцену с каким-то сложным сюжетом.

Деятельность человека в области декоративно-прикладного искусства осложняется самой сутью этой области материальной культуры. Все, что не производит человек для собственных каждодневных нужд, превращается в предметы «прикладные».

Создавая эти изделия не только как утилитарные, но и как декоративные (нанося ли орнамент, вырезая ли участок в форме, напаивая проволоку или каст для камня), человек вкладывал в эти изделия определенный смысл: знаки на поверхности сосуда могут быть охранными, выполнять функцию оберега. Ритмические построения, конфигурация элементов, их цветовое решение и расположение на самом предмете, сделанном древним мастером, созданы по всем законам композиции.

Что это? Каким образом древний мастер постигал законы формообразования, пропорциональных сочленений, гармоничных сочетаний как элементов между собой, так и цветовых пятен?

Возможно, то, что мы сегодня называем законами композиции, есть не что иное, как сублимированные знания о гармонии форм и элементов многих и многих поколений, разных народов и времен. Такими же сублимированными знаниями об окружающей среде, природных силах являются как сами предметы прикладного искусства, так и мотивы, их заполняющие.

История человечества огромна и продолжительна. Уже к началу нашей эры большинство предметов прикладного искусства имели сложившуюся форму и приемы декорирования. Примером тому могут служить посуда, оружие, украшения.

Как форма, так и специфика декорирования исходит из самого назначения изделий: из тарелки едят, кольцо носят на пальце, холодным оружием обороняются от врага и так далее. Чего бы ни коснулся человек, форму предмета определяет прежде всего его суть, его функция. Может, поэтому, как только исчезают суть и функция, исчезает и сам предмет.

Форма в предметах прикладного искусства играет немаловажную роль. Таким образом, чаще можно встретить изделия с осью вращения, обтекаемых силуэтов. Чуть реже — изделия, своими очертаниями приближенные к квадрату и прямоугольнику, которые несут в себе признаки пропорциональных отношений.

Известный древнегреческий мыслитель и математик Пифагор Самосский (IV в. до н. э.) считал, что квадрат в большей степени, чем любая другая фигура, несет в себе образ «божественной природы». Это была его любимая математическая фигура, которая символизировала высокое достоинство, так как прямизна углов передает целостность, а качество сторон способно устоять перед силой.

Для обозначения видов прикладного искусства искусствознание применяет два рода понятий. С одной стороны, такие понятия, как «художественный фарфор», «художественная ткань», «художественная обработка дерева», «художественная обработка металла», а с другой — «мебель», «посуда», «одежда». Это значит, что виды прикладного искусства принято различать либо по материалу, либо по выполняемым предметами утилитарным функциям.

И все же классификацию прикладных искусств по материалу нельзя признать удовлетворительной, потому что те же самые материалы, которые используются в прикладном искусстве, служат и искусствам изобразительным. Другие понятия (мебель, посуда и т. д.) охватывают большие группы предметов, имеющих аналогичную практическую функцию, для которой различие материалов имеет уже второстепенное значение. Такая концепция более верна потому, что она содержательна, а не формальна.

Орнамент, орнаментальные мотивы, часто встречающиеся на художественных изделиях, строятся по тем же архитектурным законам, что и сама форма. А значит, и геометрические виды отдельно встречающихся орнаментальных мотивов будут стремиться к гармонии и простым пропорциям.

Произведением прикладного искусства является не сам по себе, а орнаментированный предмет, обладающий определенной, функционально и конструктивно обусловленной формой, окраской, фактурой. Орнаментация поверхности предмета имеет целью выделить его среди других. В этом смысле орнамент можно было бы назвать «архитектоникой поверхности» предмета.

Орнаментальный узор располагается на поверхности и оформляет ее. не может помочь предмету исполнять его практические функции, он не может сделать вещь более удобной, более конструктивно целесообразной, более дешевой.

развивает и обогащает художественно-образный смысл произведения прикладного искусства. Орнамент способен это сделать прежде всего потому, что, выделяя те или иные части поверхности предмета, он помогает «построить» её так, как это нужно для решения общей эмоционально-выразительной задачи.

Следует также отметить немаловажное значение технических приемов, способов технологической обработки материалов, из которых создавались художественные изделия. С историей развития человеческого общества меняется, усложняется обработка материалов. Яркий тому пример — история художественной обработки металла.

На ранних этапах металл выливали в формы. Этот способ обработки диктовал и саму конфигурацию предмета. Такие изделия отличаются простотой форм, несложностью геометрического вида и самым простым декорированием. Как только металл научились ковать, вытягивать, сразу усложнилась как форма изделий, так и способы их украшения.

Историю в предметах можно проследить на примере одного и того же украшения — колта. Колты X в. просты и лаконичны, колты же XII в. отличаются сложностью силуэта, они могут быть объемными и часто украшены сложным, витым из проволоки орнаментом. Таким образом можно рассмотреть различные материалы, с которыми соприкасался человек. Каждый из них, будучи популярным, актуальным и широко использующимся в свое время, формировал ту или иную школу, то или иное художественное направление.